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Nanomedicina

Panorama general

¿Qué sucedería si los médicos tuvieran diminutos instrumentos o herramientas que pudieran buscar y destruir las primeras células cancerosas de un tumor que esté creciendo en el cuerpo? ¿Qué sucedería si una parte rota de una célula pudiera quitarse y reemplazarse con una máquina biológica miniatura en buen funcionamiento? O, ¿qué sucedería si pudieran implantarse bombas de infusión del tamaño de moléculas en la gente enferma para administrar medicinas que salvan vidas, precisamente en el lugar donde se necesitan? Estas situaciones pudieran parecer inverosímiles, pero son las metas finales de la nanomedicina, un área vanguardista de la investigación biomédica cuyo objetivo es utilizar instrumentos de nanotecnología para mejorar la salud humana.

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¿Qué es un nanómetro?

Muchas cosas son pequeñas en el mundo de hoy en día de la alta tecnología de los instrumentos y tratamientos biomédicos. Pero cuando se trata de la nanomedicina, los investigadores están hablando de algo muy pero muy pequeño. Un nanómetro es una milmillonésima parte de un metro, que es demasiado pequeña inclusive para ser vista con un microscopio de laboratorio convencional.

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¿Qué es la nanotecnología?

La nanotecnología es el campo científico general que comprende la nanomedicina. Incluye la creación y uso de materiales y dispositivos al nivel de las moléculas y los átomos, que son las partes de la materia que se combinan para formar moléculas. Las aplicaciones no médicas de la nanotecnología que se encuentran actualmente en desarrollo incluyen diminutos chips de semiconductores elaborados de series de moléculas individuales y computadoras miniaturas elaboradas de ADN, el material de nuestros genes. Hay investigaciones en curso en esta área financiadas con fondos federales, realizadas conforme a la Iniciativa Nacional de Nanotecnología (National Nanotechnology Initiative), con el apoyo coordinado de varias agencias.

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¿Qué se está haciendo para el avance de la nanomedicina?

Por cientos de años, los microscopios han ofrecido a los científicos una ventana al interior de las células. Los investigadores han utilizado instrumentos de visualización cada vez más poderosos para categorizar realista y extensamente las partes y subpartes de las células en gran detalle. Aún así, lo que los científicos no han podido hacer es un inventario exhaustivo de las células, las partes de la célula y las moléculas dentro de las partes de la célula para responder preguntas tales como, "¿Cuántos(as)?", "¿Qué tan grandes?", y "¿Qué tan rápido?". La obtención de medidas cuantitativas fiables y absolutas es el primer paso vital de la nanomedicina.

Como parte del Fondo Común de los Institutos Nacionales de la Salud (National Institutes of Health, NIH), el NIH ha establecido unos cuantos centros de nanomedicina. El personal de estos centros consiste en un grupo científico muy interdisciplinario, que incluye biólogos, médicos, matemáticos, ingenieros y científicos de la computación. Las investigaciones realizadas durante los primeros pocos años se dedicaron a reunir información exhaustiva sobre cómo se construyen las máquinas moleculares.

Una vez que los investigadores habían catalogado las interacciones entre y dentro de las moléculas, dirigieron sus esfuerzos al uso de esa información para manipular esas máquinas moleculares para tratar enfermedades específicas. Por ejemplo, un centro está intentando devolver al menos una visión limitada a la gente que ha perdido su vista. Otros están intentando crear tratamientos para trastornos neurológicos graves, el cáncer y un trastorno sanguíneo grave.

La disponibilidad de nanoinstrumentos innovadores y bien aceptados por el cuerpo que dependen de conocimientos precisos de cómo funcionan las máquinas moleculares del cuerpo, ayudará a los científicos a descifrar cómo construir dispositivos biológicos y bioquímicos sintéticos que puedan ayudar a las células en nuestro cuerpo a funcionar de la manera prevista originalmente por la naturaleza, y a regresar el cuerpo a un estado más sano.

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Publicado: 06 de octubre 2015

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