El autismo es un trastorno del desarrollo cerebral que se caracteriza por la alteración de las interacciones sociales, los problemas de comunicación y los comportamientos repetitivos. Los síntomas aparecen normalmente antes de los tres años de edad. La causa exacta del autismo no se conoce aún, pero podría hallarse en una predisposición genética. El autismo, de hecho, pertenece a un grupo más amplio de trastornos, llamados trastornos generalizados del desarrollo; en este grupo también se encuentran el síndrome de Asperger y el síndrome de Rett.

Narración



El autismo es un trastorno del desarrollo que se manifiesta, generalmente, entre los dos y los tres primeros años de la infancia. Se caracteriza por problemas en las interacciones sociales, sobretodo en la comunicación con otras personas. Normalmente se acompaña de acciones o comportamientos repetitivos, como por ejemplo agitar las manos de forma nerviosa. La causa exacta del autismo no se conoce, porque quizás no se trate de un trastorno concreto, sino de una familia de trastornos que dan lugar a síntomas similares. La importancia de la predisposición genética no está bien clarificada, pero seguro que contribuye en gran medida en algunos de estos trastornos. Existen algunos síndromes específicos de los que conocemos las condiciones que causan autismo, pero en la mayoría de los casos de autismo no entendemos su origen. Sabemos que el autismo, en general, aparece más frecuentemente en niños que en niñas, pero se puede dar tanto en unos como en otros. El término "autismo" se empezó a usar en la década de 1940 para describir el comportamiento de un grupo de niños que no podían interactuar bien con las otras personas, ni con su ambiente, recluyéndose en ellos mismos. Leo Kanner fue el psiquiatra infantil que acuñó el término.

- Alan E. Guttmacher, M.D.